这不是说 iPhone 6s
即将超过英特尔,或者是苹果已经无人能敌了。情况其实比这还要复杂。将 iOS
设备和 Windows 设备对比本来就不是易事,不仅因为他们操作系统不同,更因为
PC 运行的程序对内存和处理能力有更高要求。

他说,像苹果设备这种程度的整合“不常见”,消费电子产品厂商通常使用商品化元器件,“苹果悄悄地建立了这一团队,团队为苹果提供了最大的特色之一”。

巴黎银行证券部分析师 David O’Conner 和 Jerome Ramel
认为,苹果公司需要大量图形芯片工程师说明,他们目前正在组建一支全新的芯片设计团队,以他们的经验来看,这可能暗示着有新的应用。“要求应聘人员有计算、CPU
或者 GPU 方面的技能就意味着,苹果可能想要为 MacBook
定制苹果芯片。苹果是完全有可能开发 7nm 应用处理器并把它用在 2018 年
MacBook 上。”

使命未达,苹果公司通过其他渠道吸纳人才,以便能够在最短的时间里提升旗下的移动硬件产品。这次苹果公司看中的是
Intrinsity,这是一家位于德州奥斯汀的芯片设计公司,成立于上世纪 90
年代,当时名为 Exponential Technology。苹果公司和 Intrinisty
也曾有过一段历史纠葛。90 年代中期,当时这家公司名为
Exponential,他们就为苹果 Mac
开发新的处理器,试图与英特尔一较高下。但是当时苹果 Mac
却亏损连连。乔布斯回归之后,他选择了
IBMPowerPC,双方的合作也画上了句号。

斯洛吉2008年加盟时,苹果在设计自主芯片方面的野心就“昭然若揭”了。斯洛吉曾就职于英特尔和IBM。2008年苹果还斥资2.78亿美元收购了低能耗移动芯片厂商PA
Semi,在当时,这是自收购NeXT以来苹果最大手笔的收购交易。

总的来说在苹果公司亲口承认之前,或者在苹果公司自主设计的芯片出现在
MacBook
系列笔记本上之前,我们都无法完全确认苹果公司在自主设计笔记本芯片。而目前也没有决定性证据证明苹果公司在这方面的行动。

Patrick Moorhead
非常看好苹果的未来:“从他们的发展势头来看,苹果在移动还能有很长的发展之路。他们现在试图将处理器食物链转移到桌面处理器。如果
A9X
性能确实如其所说,他们可能会让芯片行业失去平衡,特别是苹果和英特尔之间的关系。

据《金融时报》网络版报道,当苹果设计师想改进iPhone自拍功能时,他们不仅仅从摄像头或LED闪光灯入手。苹果内部一个团队设计出了一款定制显示芯片,把自拍时屏幕的亮度暂时提高2倍。这种“Retina闪光灯”能制造比LED闪光灯更讨人喜欢的光线,同时保留了让用户在拍照前在屏幕上预览自己“倩影”的能力。

最近几年以来,行业间一直在讨论的一个问题就是:苹果公司是不是要为 Mac
自主设计芯片了?虽然苹果从没有正面讨论或者回答过这个问题,但是他们的一次次行动证明了他们确实有此意。

其实 PA6T 芯片也许适合在 Mac 设备上使用,特别是 OS X
笔记本电脑。作为一款功率包络低于 200
瓦特的芯片,它的性能和功效足以和英特尔的产品一比高下。2006 年的时候 The
Register 报道表示苹果公司和 P.A. Semi
已经形成了非常紧密的合作关系,甚至已经到了 P.A. Semi
就指望着他们和苹果的生意能够达成的地步。但是最后苹果公司还是选择了英特尔,P.A.
Semi 不得不寻求与其他高端特殊硬件设备的制造商合作,比如后来他们就和
Mercury Computer Systems 合作了。

苹果首款定制芯片A4首先被应用在2010年发布的第一代iPad和iPhone
4中。3年后,苹果发布的iPhone
5s成为首款采用64位架构的消费类移动设备,让半导体产业颇感意外。64位架构更多地被应用在桌面计算机中。

当然对于苹果公司的芯片供应商英特尔来说,这不是什么好事。苹果旗下笔记本目前都在使用英特尔的芯片,2016
年 MacBook Pro 使用的是英特尔的 Core i5 处理器,13
英寸版本还配备了英特尔的 Iris 显卡。同样苦恼的还有 AMD,目前苹果 15 英寸
MacBook Pro 使用的就是他们供应的 Radeon Pro GPU。

被抛弃的 Exponential 将公司名字更改为 EVSX, Inc,后来才正式决定更名为
Intrinisty。他们开发的芯片使用 MIPS 指令集架构,但是一直未受关注,直到
2009 年他们与三星合作开发 1GHz Hummingbird
移动处理器之后才开始进入人们的视线。对于很多相关的人来说,这款芯片具有重要的里程碑意义。

这一技术使得苹果能根据iPhone或iPad的具体要求对芯片进行优化,而无需求助于其他供应商。

苹果公司目前在 iPhone 上使用的 A
系列也是经过了苹果公司多年的酝酿才最终成型的,从 2008
年苹果收购了小型无晶圆厂半导体(fabless semiconductor)公司 P.A. Semi 到
A4 处理器的出现,到这两年 A9 和 A10 Fusion
处理器让行业大跌眼镜的性能,苹果公司用了差不多 10
年的时间才走到今天这一步,如果他们自主开发 MacBook
笔记本的芯片的话,这又会需要他们投入多少财力物力、收购多少技术才有可能会成功呢?

那么苹果的这些研究和开发当初是如何起步的呢?

跑分表明,与对手相比,苹果A9芯片性能高出50%,iPad
Pro中A9X芯片的性能甚至高于最近发布的PC。iPhone 6s的3D
Touch是苹果能先于竞争对手在市场上推出新技术的又一个范例。

苹果公司需要大量图形芯片工程师说明,他们目前正在组建一支全新的芯片设计团队,以他们的经验来看,这可能暗示着有新的应用。

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苹果2013年发布了A7和M7芯片,M7是苹果与恩智浦半导体联合开发的动作感知芯片,预示了Apple
Watch的部分健身追踪功能。

iPhone 7 和 iPhone 7 Plus
使用的就是这家供应商的图形架构,苹果公司也特别青睐这家供应商,据悉苹果是
Imagination 公司的第五大股东,持有该公司 8.4%
的股份,今年早些时候还有消息称苹果公司在洽谈收购这家供应商的事宜,后来苹果发布的声明也表示曾考虑收购
Imagination
公司,但是他们不准备现在出价竞购该公司”。如果苹果公司在他们的新芯片中使用
IMG 的架构,那么后者将能够收到一笔不小的授权费,这也是不错的。

苹果是一家十分了不起的公司,它的市值是排在它后面的谷歌的两倍,它的利润在全球排名第三。它所谓的“战争基金”——流动资产——目前已经超过
2000 亿,就算是全球最大的银行和最大的石油公司都难以匹敌。

苹果在芯片领域的雄心没有止步的迹象。《硅谷商业周刊》(Silicon Valley
Business
Journal)本周报道称,苹果斥资1820万美元收购了位于公司总部附近一座7万平方英尺的芯片制造工厂。

但是苹果自主设计芯片的话对于供应商来说也并不是完全就是坏事。巴黎银行证券部认为在伦敦招聘芯片设计意味着苹果的图形芯片可能会使用英国
Imagination Technologies Group 的架构。

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苹果本周在管理层重组中提拔了芯片工程师团队负责人约翰尼·斯洛吉(Johny
Srouji),突显了定制芯片的能力。市场研究公司Creative
Strategies分析师本·巴加林(Ben
Bajarin)表示,“苹果开发了部分世界上最好的芯片,但只用于它自己的产品中”。

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苹果在高端智能手机市场的地位,以及业务规模,会进一步强化苹果定制芯片的能力。

巴黎银行证券部(Exane BNP
Paribas)分析师发现,最近苹果公司正在大量招聘人才,以便参与公司旗下的中心处理器和图形处理器的开发工作。在苹果公司发布的招聘广告中,他们表示一共需要
87 名硬件工程图形方面的工程师,其中有 10
名的工作地点是在伦敦。在苹果公司官网搜索可以发现,他们发布的招聘启事一共需要
62 名这方面的工程师,其中有 8 人的工作地点将会在苹果伦敦 Hanover Street
办公室。

Intrinisty 在这其中发挥的重要作用,就是他们使用了一种独特的设计程序,让
Cortex A8 的频率从通常的 650MHz 增加到
1GHz,这是一次巨大的飞跃。很多公司开发的移动硬件仅仅依赖于 ARM
的设计,然后再在某些方面进行些许改变。

摩尔希德表示,在芯片定制领域取得这样的成功是罕见的,“在定制芯片方面,几乎所有尝试的结果都不好。”

Hummingbird 完全兼容 A8 和 ARM
指令集,但是它的设计是全新的,所以性能非常强,只有高通的 Snapdragon
才能与之匹敌。如果没有
Intrinisty,早期的三星手机可能也没法在市场上站稳脚跟。

对于苹果来说,芯片与产品设计、供应链管理或营销同等重要。

苹果新吸纳的这些人才很快就派上用场。A4 之后于 2012 年在 iPhone 5
中出现的 A6 基于 ARM Cortex
A9,是苹果首款完全自主定制设计的芯片。苹果内部称其为 Swift,A6
虽然仍然使用 ARM 指令集,但是不再沿用现成的设计。

苹果能为iPhone
6s的一项特性开发定制硬件,突出了它在芯片设计方面的专长。传统上只有高通或英特尔等芯片厂商能对芯片进行定制。

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2008 年四月份消息称苹果公司以 2.78
亿美元收购了一家小型无晶圆厂半导体(fabless semiconductor)公司 P.A.
Semi。这家公司成立于 2003 年,创始人是 Daniel
Dobberpuhl。他是一名拥有着丰富工作经验的工程师,早在 1976 年就加盟美国
DEC 公司(即美国数字设备公司)。他曾经参与开发 80
年代这家公司最成功的产品之一 MicroVAX。1998 年他创立了 SiByte
公司,主要开发 MIPS
片上系统硬件,几年之后他创立的这家公司就被博通公司收购了。

由于智能手机市场日趋饱和,以及价格只有iPhone一半的设备提供许多相同功能,苹果自己设计芯片为iPhone增添新功能的能力显示出了越来越高的价值。市场研究公司Moor
Insights and Strategy分析师帕特里克·摩尔希德(Patrick
Moorhead)说,“苹果能首先在市场上推出最酷的功能。”